¿Qué es el Derecho marítimo?

El derecho marítimo, también conocido como derecho del almirantazgo, es un marco jurídico especializado que regula las actividades y los litigios en alta mar, aguas navegables y asuntos conexos. Abarca la reglamentación del transporte marítimo, la navegación, el comercio marítimo y los accidentes marítimos. El derecho marítimo garantiza la conducta adecuada de las personas y organizaciones que operan en entornos marinos, al tiempo que aborda cuestiones como los contratos de transporte marítimo, las lesiones marítimas y la protección del medio ambiente.

La Constitución de los Estados Unidos otorga autoridad a los tribunales federales para ejercer la jurisdicción de almirantazgo, ya que los pleitos marítimos suelen implicar cuestiones de importancia nacional que afectan al comercio, las relaciones internacionales y los derechos de los ciudadanos extranjeros.

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Normalmente, la jurisdicción de almirantazgo cubre los casos en los que la reclamación se deriva de un accidente en las aguas navegables de Estados Unidos y afecta al comercio marítimo.

La jurisdicción del almirantazgo también abarca los contratos relativos a "la navegación, los negocios o el comercio marítimos" y los delitos cometidos en alta mar contra un buque o un ciudadano estadounidense.  

Además, el Tribunal Supremo de los Estados Unidos ha sostenido que la jurisdicción de almirantazgo no se limita a los casos relacionados con buques comerciales.

En pocas palabras, los accidentes de embarcaciones de propiedad privada en aguas navegables pueden ser llevados ante los tribunales de almirantazgo, incluso si la embarcación sólo se utilizó para una divertida excursión de un día con la familia y los amigos. 

En los casos de estibadores, estibadores y trabajadores portuarios se aplican otras leyes, que puede consultar en nuestro post: Dos poderosos recursos para estibadores y trabajadores portuarios lesionados.

Un tribunal tiene competencia exclusiva sobre una demanda si está facultado para conocer de ella con exclusión de todos los demás tribunales. Los tribunales federales tienen jurisdicción original exclusiva sobre todos los casos civiles de almirantazgo y jurisdicción marítima, pero los particulares no tienen por qué presentar casos marítimos ante los tribunales federales. 

Hace mucho tiempo, el Congreso promulgó la Ley Judicial de 1789 que otorgaba a los tribunales estatales jurisdicción concurrente (lo que significa que un caso puede presentarse en más de un tribunal) para conocer de la mayoría de los tipos de acciones de almirantazgo siempre que exista un recurso disponible en virtud del derecho común. 

En otras palabras, los tribunales estatales pueden conocer de casos marítimos siempre que el tribunal estatal sea capaz de conceder a las partes alguna reparación a la que no tendrían necesariamente acceso en el sistema judicial federal.

Por lo general, los casos que normalmente se presentan ante los tribunales estatales en lugar de los federales son aquellos que implican acciones de responsabilidad civil o en los que un tribunal estatal puede obtener jurisdicción personal sobre el demandado.

Hay algunos tipos de demandas de almirantazgo sobre las que un tribunal federal tiene jurisdicción exclusiva y debe conocer, entre ellas la ejecución de un derecho de retención marítimo, la ejecución de una hipoteca preferente sobre un buque, la limitación de la responsabilidad del propietario del buque, cualquier procedimiento en el que se demande al propio buque( procedimientoin rem ) y las demandas marítimas contra el gobierno.

Es decisión de las partes llevar el caso ante los tribunales estatales o federales. Esta elección es importante porque las partes pueden tener derechos diferentes o más favorables en virtud de la legislación marítima federal de los que tendrían en virtud de la legislación estatal o viceversa. Cuando se presenta un caso ante un tribunal estatal, el tribunal debe aplicar el derecho federal sustantivo y el derecho procesal estatal

Esta norma garantiza que las leyes marítimas federales rijan todos los casos marítimos, pero permite a los estados conocer de los casos marítimos basándose en sus propios procedimientos y en el derecho consuetudinario. Esta distinción es importante porque en muchos aspectos la ley federal de almirantazgo difiere de la ley estatal.  

Posiblemente la diferencia más crítica entre los tribunales de derecho marítimo y los de common law es que los jueces del almirantazgo sólo aplican el derecho marítimo general y celebran juicios sin jurado.

Para los casos relacionados con el Derecho marítimo, como los que implican una lesión en alta mar, es importante encontrar un abogado que comprenda los entresijos de esta compleja área del Derecho.

Los abogados de lesiones marítimas de Houston en Armstrong Lee & Baker LLP están bien versados en los entresijos de las leyes que se aplican en los casos marítimos.

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